Enfermedades del colon e intestino
Gastroenterología UC
Gases intestinales
Doctores Manuel Alvarez, Juan Francisco Miquel y Patricio Ibáñez

DEPARTAMENTO DE GASTROENTEROLOGIA
FACULTAD DE MEDICINA
Pontificia Universidad Católica de Chile

 

¿Qué son los gases intestinales?

El tema sobre GASES INTESTINALES no es algo sobre lo cual a la gente le guste hablar y existen muchas dudas, mitos y creencias sobre este tema. Pero la verdad, es que todos nosotros tenemos normalmente gas en el intestino y lo debemos eliminar de alguna forma. Normalmente, el gas se elimina por vía oral (flatos orales o eructos) y por vía rectal (ventosidades anales). Ambas son funciones digestivas NORMALES y necesarias que permiten eliminar el gas intestinal. Un 10 a 20% de las personas tienen la impresión de sufrir distensión abdominal (hinchazón) y flatulencia, lo que atribuyen a exceso de gas intestinal y creen que pudiera ser un síntoma de enfermedad que requiere mayor atención. A las personas también les preocupa a veces el olor de los gases intestinales, y sienten que son demasiado fétidos; tienen dudas si se puede deber a alguna enfermedad y pueden causarle problemas de relaciones de pareja.

Algunas enfermedades pueden efectivamente producir gas intestinal excesivo y de peor olor. A su vez, cuando el gas intestinal no se puede eliminar fácilmente, se acumula en alguna parte del tubo digestivo, causando distensión y malestar abdominal. A veces, algunas personas pueden ser más sensibles a la presencia de gas intestinal y sentirlo como una sensación no placentera. Si bien generalmente el gas intestinal no es un signo de problema médico, a veces si puede serlo. Por ello, si Ud. tiene flatulencia persistente o excesiva e hinchazón recurrente, comunique esto a su médico. Si además presenta otras molestias físicas como dolor abdominal, diarrea, baja de peso, etc., con mayor razón no deje de consultar a su médico.

¿Como se genera el gas intestinal?

El gas en la parte alta del intestino (estómago) se genera por deglución normal o involuntaria de aire ambiental (aerofagia). Cada vez que tragamos alimento (o saliva), ingresa también aire al estómago. El gas en el estómago pasa al intestino delgado, donde gran parte es absorbido; una parte pequeña puede llegar al intestino grueso (colon).
En algunas personas, parte del gas en el estómago es eliminado por la boca (flatos o eructos) en vez de pasar al intestino delgado. Esto puede ser más o menos frecuente y ocurre por múltiples razones. Algunas situaciones facilitan tragar aire en forma exagerada: mascar chicle, fumar, sinusitis con secreción nasal que se deglute, estrés psicológico, comer muy rápido, consumir bebidas carbonatadas (gaseosas). Las personas con reflujo gastroesofágico experimentan con mayor frecuencia flatulencia alta.
Otra causa de flatulencia alta puede ser la ocurrencia de inflamación en el estómago (gastritis). Existen muchas causas de gastritis, siendo la más frecuente la infección por una bacteria llamada "helicobacter pylori". Cuando esta bacteria infecta el estómago, puede producir flatulencia. Esta condición puede ser diagnosticada y precisada por un especialista (gastroenterólogo), el cual puede realizar test diagnósticos y puede indicar un plan de tratamiento.

La única parte donde normalmente se produce gas en el intestino es en el colon (intestino grueso). Esto ocurre por la presencia normal de bacterias del colon que conviven con nosotros desde que nacemos. Son bacterias "buenas" y nos protegen de enfermedades. Sin embargo estas bacterias utilizan como alimento los nutrientes que ingerimos y no son absorbidos por el intestino (desechos). En este proceso, las bacterias generan muchos gases en el colon que no tienen olor (hidrógeno, metano, oxigeno, dióxido de carbono). Una parte de este gas normalmente difunde a la sangre y el resto es eliminado por vía anal (ventosidades anales). Una fracción muy pequeña de estos gases tienen olores desagradables (gases sulfatados) y su presencia e intensidad varía de persona a persona y puede tener relación con el tipo de alimentos ingeridos.

¿Que alimentos causan gases intestinales?

La mayoría de los alimentos que contienen carbohidratos (azúcares) pueden producir gas en el colon. Las grasas y proteínas no generan gas normalmente.

Azucares

  • Rafinosa: es una azúcar compleja presente especialmente en leguminosas (ej. porotos); pequeñas cantidades están presentes en palmitos, repollos de Bruselas, broccoli, espárragos, otros vegetales y granos enteros.
  • Fructosa: está presente en cebollas, alcachofas, peras y trigo. Se utiliza para endulzar algunas bebidas y jugos.
  • Sorbitol: es un azúcar presente en frutas, incluidas manzanas, peras, duraznos, ciruelas. Es utilizado también como un endulzante artificial en muchos alimentos dietéticos, dulces y chicles sin azúcar.
  • Lactosa: es el principal azúcar de la leche y derivados lácteos. Un porcentaje significativo de la población adulta en Chile no absorbe adecuadamente la lactosa y puede experimentar gases anales asociado a distensión abdominal, dolor abdominal y a veces diarrea; esto se conoce como intolerancia a la lactosa.
    Almidón

La mayoría de los alimentos ricos en almidón (papas, maíz, tallarines, fideos, trigo) producen gas en el colon ya que son poco absorbidos y son utilizados por bacterias para fermentación. El arroz es el único grano rico en almidón que no genera gas.

Fibra

La fibra vegetal es un elemento muy importante en la dieta para mantener un tránsito intestinal normal y evitar la estitiquez. Muchos alimentos contienen fibra vegetales soluble e insoluble. Las fibras solubles se disuelven rápidamente en agua y forman en el intestino un gel blando (como gelatina); la mayoría de las frutas y leguminosas son ricos en fibra soluble. Esta fibra llega al colon y puede generar gas durante su digestión.
Por otro lado, la fibra insoluble, pasa por el intestino sin ser mayormente modificada y produce menos gas en el colon. El salvado de trigo y algunos vegetales contienen este tipo de fibra.

¿Que síntomas y problemas pueden producir los gases intestinales?

Las personas atribuyen con frecuencia a los gases intestinales sensación de flatulencia, eructos, hinchazón o distensión abdominal con o sin dolor o malestar abdominal. Algunas personas manifiestan eliminar gases de muy mal olor. Si bien todos eliminamos gases intestinales, no todo el mundo percibe esta experiencia como un problema. Los factores que determinan el que constituyan experiencias molestas probablemente está relacionado con el volumen de gas producido por un lado, y la sensibilidad personal a la presencia de gases en el intestino. Algunas personas sienten el paso de gas intestinal (que puede ser de volumen normal) como una sensación molesta o incluso dolorosa.

Eructos (flatulencia)
Es normal presentar eructos durante o después de las comidas, y permite eliminar gas de la cavidad gástrica cuando está lleno de alimento. Sin embargo, las personas que presentan eructos en forma excesiva pueden estar tragando mucho aire (aerofagia) y liberando este gas aún antes de que ingrese al estómago. Algunas personas con eructos excesivos pueden tener una enfermedad digestiva como úlceras gástricas, reflujo o problemas de motilidad del estómago.

Gases anales (ventosidades anales)
Algunas personas manifiestan eliminar demasiados gases anales durante el día. Sin embargo, muchas personas desconocen que es normal eliminar 15 a 25 veces gases por el ano diariamente. La eliminación de gases anales en forma excesiva puede ser debido a enfermedades donde se absorben mal los hidratos de carbono (azúcares), como mala absorción a la lactosa a enfermedad celíaca.
Otras personas sienten que sus gases intestinales son de un mal olor inusitado y anormal. Sin embargo, sólo una mínima parte (menos del 5%) de los gases eliminados por el ano son los responsables del olor poco agradable. Son gases azufrados, y son producidos normalmente por algunas bacterias del colon; algunos alimentos pueden favorecer la producción de gases de mal olor. Ocasionalmente, las personas con algunas enfermedades intestinales (con malabsorción de nutrientes) pueden experimentar deposiciones y gases de muy mal olor y el médico puede sospechar la existencia de una enfermedad por ello.

Distensión abdominal (hinchazón)
Muchas personas se quejan de hinchazón crónica durante el transcurso del día, lo que atribuyen a acumulación de gas intestinal. Sin embargo, la mayoría de las veces esta sensación de hinchazón no se debe a esta causa, y el gas en el intestino es normal en cantidad y distribución.

Los doctores pensamos que esta sensación de hinchazón es por lo general el resultado de una alteración de la función del intestino, como lo es el colon irritable o intestino irritable. La causa precisa del colon irritable no se conoce, pero es debido a alteraciones de los movimientos del intestino y a una sensibilidad al dolor aumentada del intestino (hipersensible). Estas alteraciones pueden producir la sensación de hinchazón, por una mayor sensibilidad a los gases intestinales. En estos casos, esta sensación se acompaña de dolor o malestar abdominal.

Cualquier enfermedad que cause inflamación u obstrucción intestinal (enfermedad celíaca, enfermedad de Crohn, cáncer de colon, etc.) pueden también producir como manifestación distensión abdominal. Personas con operaciones abdominales previas pueden desarrollar obstrucciones parciales de su intestino y tener estas molestias. El comer muchos alimentos grasos puede retardar el vaciamiento del estómago y producir hinchazón.

¿Que exámenes diagnósticos se utilizan?

Ya que los síntomas atribuidos al gas intestinal pueden ocasionalmente ser la manifestación de enfermedades serias, esas causas deben ser descartadas. El doctor realizará un análisis de todos sus antecedentes y síntomas, junto a sus hábitos dietéticos y un examen físico cuidadoso. Si es necesario, le solicitará algunos exámenes generales para descartar algunas enfermedades frecuentes, según sea el caso particular.

Una revisión acuciosa de la dieta, hábitos y estimación del gas eliminado puede ayudar a identificar alimentos específicos que aumentan el problema. Si se sospecha una mala absorción a la lactosa (azúcar de la leche) u otros carbohidratos, el doctor le recomendará eliminar ese nutriente por algunas semanas para evaluar el efecto o solicitará un examen específico para confirmar la existencia de este problema, que es muy frecuente en Chile.

¿Como se trata la flatulencia y gases intestinales molestos?

Las medidas más efectivas de aliviar total o parcialmente estas molestias consisten en realizar modificaciones en la dieta, cambios en algunos hábitos adquiridos, la utilización de algunos medicamentos e incorporando medidas para disminuir el gas ingerido involuntariamente (aerofagia).

Puntos relevantes a recordar:

  • Todos tenemos gas en el tubo digestivo.
  • La gente con frecuencia percibe como excesivo, la eliminación normal de gas intestinal (por ano o boca).
  • El gas intestinal se origina de dos formas: tragando aire y por la presencia de bacterias en el colon denominadas bacterias saprófitas, que normalmente viven ahí sin causar enfermedad, y degradan algunos restos de alimentos ingeridos.
  • Muchos alimentos que contienen hidratos de carbono pueden causar gases. Las grasas y proteínas producen menos gas normalmente.
  • Los alimentos que pueden causar más gas incluyen:
    Leguminosas (especialmente los porotos)
    - Verduras, como brocolli, repollo, coliflor, repollitos de Bruselas, cebolla, alcachofa y espárragos.
    - Frutas como las manzanas, peras, duraznos (frutas cocidas son menos flatulentas).
    - Granos enteros, como trigo (trigomote) o salvado.
    - Bebidas de fantasía o de fruta sintéticos.
    - Leche y productos lácteos, como queso, helados de leche y comidas procesadas con lactosa, si el médico sospecha mala absorción a este azúcar.
    - Alimentos que contienen sorbitol, como alimentos dietéticos y chicles, dulces libres de azúcar.
  • Los síntomas más frecuentes atribuidos a gases intestinales son eructos, flatulencia, distensión abdominal (hinchazón) y dolor o malestar abdominal. Sin embargo, alguno de estos síntomas son producidos por otras enfermedades digestivas (como colon irritable) más que por exceso de gases.
  • La forma más frecuente de aliviar las molestias producidas por gases intestinales se basa en descartar enfermedades más graves asociadas, identificar intolerancia a alimentos específicos, introducir modificaciones en la dieta, reducir el aire ingerido y la utilización de algunos medicamentos limitados.


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